Toulouse, le Racing et La Rochelle aux portes de la finale

Comme l’an dernier, trois clubs français disputeront ce week-end le dernier carré de la Coupe d’Europe de rugby. Toulouse, tenant du titre, continuera à rivaliser avec les Irlandais du Leinster pour rejoindre en finale, à Marseille, le vainqueur du duel fratricide entre le Racing 92 et La Rochelle.

. Leinster-Toulouse, la piste des stars

Cinq stars européennes côté toulousain, quatre côté irlandais : samedi (16h00) à l’Aviva Stadium de Dublin entre les deux équipes les mieux titrées du continent.

Leurs routes s’étaient déjà croisées en 2019 à ce stade de la compétition, pour une victoire sans appel du Leinster (30-12). Mais la génération générationnelle du Stade toulousain a gagné depuis la maturité et quelques trophées.

“On a vu beaucoup de choses ce jour-là. Trois ans après, je pense qu’on n’est plus les mêmes et pas plus”, estime l’entraîneur-chef Ugo Mola, pour qui les Irlandais sont “orphelins de “l’organisation et de la structure”.

Principal pourvoyeur du XV du Trèfle, Leinster, impressionnant depuis le début de la compétition, notamment dans le dernier quart-temps de Leicester (23-14), “est l’une des meilleures équipes d’Europe”, salue le talent et capitaine toulousain Julien Marchand.

Les champions d’Europe ont ainsi réussi cette semaine après un brassage particulièrement courageux physiquement et mentalement contre le Munster, évoqué dans le combat de suspension et un improbable but mardi (4-2, 24-24 après prolongation).

“Toulouse est déjà une excellente équipe. Donc il sait que la chance est de son côté et il va encore lui donner un petit tour, le sentiment que rien ne peut l’avoir”, a avoué à l’AFP l’ancien troisième ligne du Leinster Aidan McCullen, passé par la ville a augmenté au cours de la saison 2005-06.

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Coupe d'Europe de rugby : Toulouse, le Racing et La Rochelle aux portes de la finale

Le duel franco-français de dimanche (16h00) entre les Racingmen, trois fois finalistes malchanceux de la compétition, et les Maritimes, vice-champions d’Europe l’an passé, apparaissant dans un choc des titans, opposant deux équipes aux styles diamétralement opposés et qui se sont rencontrés pour la première fois en Champions Cup.

D’un côté, le pack rochelais surpuissant (Uini Atonio, Pierre Bourgarit, Grégory Alldritt, Danny Priso, Victor Vito…), et de l’autre les quatre Français de plein pied (Teddy Thomas, Finn Russell, Nolann le Garrec, Juan Imhoff, Max Spring…).

Ce match, délocalisé au stade Bollaert de Lens dans le cadre de la tenue d’un concert à la Nanterre Arena et dont le coup d’état sera donné par la star des All Blacks Dan Carter, est donc une annonce électrique, mais surtout “très fermée et très indécis” selon Henry Chavancy.

“Ce sera très difficile, face à un adversaire redoutable et que l’on connaît bien”, la dernière confrontation entre les deux clubs s’était vendue fin mars par une victoire victorieuse (19-0) à Marcel-Deflandre en Top 14, estime tout de même le Racing Center 92.

“On sait qu’ils sont très forts dans le challenge physique, ils ont un gros paquet d’avances et des joueurs très coûteux aussi derrière”, donc ça devrait “élever notre niveau de jeu”, estime-t-il.

Coupe d'Europe de rugby : Toulouse, le Racing et La Rochelle aux portes de la finale

A La Rochelle, toujours à la lutte pour un finisseur de haut vol dans le Top 14 alors que le Racing 92 est quasiment certain de l’être, il se dit aussi “outsiders”. Pour Victor Vito, “on sait que les joueurs du Racing 92 sont les favoris”.

Parce que les Maritimes n’ont pas eu à perdre un seul match de Coupe d’Europe (sur leurs derniers matchs), “le match de dimanche sera le plus compliqué, avec beaucoup de menaces dans cette équipe, une ambiance et un environnement difficile”, estime le troisième Néo Ligne de Zélande.

Si l’excitation est moindre que l’an dernier, plus teintée de “maturité”, la motivation est toujours revancharde, assure l’ailier sud-africain Raymond Rhule : “Jouer une deuxième finale affiliée sera un truc de ouf !”.

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